As companhias aéreas ganham mais dinheiro vendendo milhas do que assentos

A galinha dos ovos de ouro não é a sua passagem ou a tarifa de bagagem, é o cartão de crédito que você usa para acumular milhas de passageiro frequente.

Por Justin Bachman

Sua carteira contém um cartão de crédito de marca aérea? Se assim for, suas visitas diárias ao Starbucks, às seleções de iTunes e aos hábitos gastronômicos desempenham um papel fundamental para manter a indústria das companhias aéreas dos EUA robusta e feliz.

Para os operadores como American Airlines que usam o plástico Citigroup Inc. ou Delta na American Express Co., estes programas são uma fonte de dinheiro, uma galinha dos ovos de ouro ou qualquer outro animal  fiscal que você se  interesse. Cada milha dá a uma companhia aérea em qualquer lugar desde 1,5 centavos a 2,5 centavos (1), e os grandes bancos acumulam essas milhas por bilhões, distribuindo-as aos titulares de cartões cada mês.

Para os bancos, as pessoas que pagam tarifas anuais por acumular milhas são o mais parecido a uma aposta segura. Estes consumidores geralmente têm rendas mais altas que a média e gastam mais em seus cartões, o que gera tarifas comerciais para os bancos. Também tendem a manter pontuações altas de crédito, o que significa que pagam no prazo e os bancos experimentam menos incumprimentos.

 

Airines bankers

O negócio de milhas aéreas, formalmente conhecido como programas de fidelidade, se converteu em uma empresa de margem elevada que cresce em tamanho e valor no meio da consolidação de companhias aéreas, com operadores que desejam expandir os cartões de crédito e ver que os membros de fidelidade gastam mais. Este ano, Alaska Airlines começou a vincular uma pequena porcentagem do pagamento por desempenho de seus 19.000 funcionários ao crescimento do mercado de seu cartão com o Bank of America Corp.

Os investidores não conseguiram apreciar a importância destes programas para a rentabilidade das companhias aéreas em relação à estabilidade trazida pela consolidação, disse Joseph DeNardi, analista sênior da Stifel Financial Corp. en Baltimore. Desde agosto, emitiu um fluxo constante de notas de clientes argumentando que o mercado subestimou as cinco maiores companhias aéreas.

DeNardi explicou em repetidas ocasiões que os investidores têm pouca informação sobre os bilhões de dólares que os grandes bancos pagam por estas afiliações. Em cada ligação ou conferência de investidor de companhia aérea, DeNardi incitou firmemente os executivos para dar mais detalhes sobre os relatórios.

De muitas maneiras, as três grandes companhias aéreas norte-americanas se organizaram em dois negócios diferentes. Existe a atividade tradicional, a de jatos, que consiste em fixar o preço dos assentos tanto quanto possível, cobrar uma tarifa de bagagem e vender alguns alimentos e bebidas sem perder de vista os custos. O outro negócio é a venda de milhas, principalmente para os grandes bancos, mas também para companhias que vão desde empresas de aluguel de carros até hotéis e vendedores de revistas.

Este último se expandiu tanto que representa mais da metade de todo o lucro de algumas companhias aéreas, incluindo American Airlines Group Inc., a maior do mundo.

 

Loyalty a big business

“As companhias aéreas estão ganhando mais de 50 por cento [de receita] vendendo milhas para uma empresa de cartões de crédito, o que acreditamos ser um grande negócio do qual participar”, escreveu DeNardi em 20 de março, aumentando em US$ 30 seus preços-alvo na American e United Continental Holdings. , elevando suas perspectivas para Southwest Airlines Inc. em US$ 15, e adicionando US$ 10 para as ações da Delta Air Lines Inc. Ele citou a probabilidade de que as companhias aéreas comecem a divulgar mais informação durante o próximo ano ou dois. Stifel também melhorou o preço-alvo de sua ação para o principal da Alaska Airlines a US$ 145. Essa ação negociou a US$ 93,66 em 30 de março. DeNardi argumenta que uma maior transparência sobre os planos de fidelidade também pressionaria os executivos das companhias aéreas para que melhorem ainda mais o lucro em seu negócio principal, como voar.

Além do dinheiro, os operadores obtêm algo mais dos cartões: estas ofertas continuam sendo lucrativas em tempos bons e ruins, pois são imunes aos ciclos econômicos. Isso é por causa da natureza aditiva das milhas, um produto duvidoso que dezenas de milhões de norte-americanos, particularmente aqueles que voam para seus trabalhos, provavelmente nunca abandonem.

“Em uma recessão, esse negócio [bancário] diminuirá, mas deveria fornecer uma reserva muito alta para a companhia aérea”, disse DeNardi em uma entrevista. “Esse é o verdadeiro benefício aqui: ele fala de proteção contra as desvantagens para a indústria melhor do que qualquer outra coisa”.

As receitas dos cartões de crédito estão ligadas a um gasto que está separado da “economia da companhia aérea”, disse o diretor executivo norte-americano Doug Parker a DeNardi em janeiro, na última chamada de lucros da companhia. “Portanto, acredito que tenha razão ao sugerir que os investidores devem fazer todo o possível para ver e entender o nível desses fluxos de caixa e a certeza deles”. Parker disse que os executivos norte-americanos estão interessados em fornecer maiores detalhes, assim como o CEO da Alaska Air Brad Tilden em 29 de março. “Por que nós não tomamos isso como um desafio?” disse Tilden. “Pode haver algumas coisas que possamos fazer”.

“Nós estamos de acordo que é uma parte realmente importante de nosso negócio, e compartilhamos sua opinião de que talvez seja subestimado pelos investidores”, disse Andrew Levy, chefe de finanças da United, a DeNardi em uma chamada de lucros em janeiro. Ainda assim, a companhia aérea não está pronta para divulgar seus números de Mileage Plus.

(1.) Estimativa por Stifel Financial Corp.

PARTE II Continuará na nossa próxima edição