Las aerolíneas ganan más dinero vendiendo millas que asientos

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La gallina de los huevos de oro no es su boleto o tarifa de equipaje, es la tarjeta de crédito que usted usa para recolectar millas de viajero frecuente.

Por Justin Bachman

Su billetera contiene una tarjeta de crédito de marca aérea? Si es así, sus visitas diarias a Starbucks, las selecciones de iTunes y los hábitos de comidas desempeñan un papel fundamental para mantener a la industria de las aerolíneas de EE. UU. gorda y feliz.

Para los operadores como American Airlines que usan el plástico Citigroup Inc. o Delta en American Express Co., estos programas son una vaca de efectivo, un ganso dorado o cualquier otro animal fiscal que te interese. Cada milla le da a una línea aérea en cualquier lugar desde 1.5 centavos a 2.5 centavos (1), y los grandes bancos amasan esas millas por miles de millones, distribuyéndolas a los titulares de tarjetas cada mes.

Para los bancos, las personas que pagan tarifas anuales por acumular millas son lo más parecido a una apuesta segura. Estos consumidores generalmente tienen ingresos más altos que el promedio y gastan más en sus tarjetas, lo que genera tarifas comerciales para los bancos. También tienden a mantener altos puntajes de crédito, lo que significa que pagan sus cuentas a tiempo y los bancos experimentan menos incumplimientos.

Airines bankers

 

El negocio de millas aéreas, formalmente conocido como programas de lealtad, se ha convertido en una empresa de alto margen que crece en tamaño y valor en medio de la consolidación de aerolíneas, con operadores deseosos de expandir las tarjetas de crédito y ver que los miembros de lealtad gastan más. Este año, Alaska Airlines comenzó a vincular un pequeño porcentaje del pago por desempeño de sus 19,000 empleados al crecimiento del mercado de su tarjeta con Bank of America Corp.

Los inversores han fallado en apreciar la importancia de estos programas para la rentabilidad de las aerolíneas en medio de la estabilidad traída por la consolidación, dijo Joseph DeNardi, analista senior de Stifel Financial Corp. en Baltimore. Desde agosto, emitió un flujo constante de notas de clientes argumentando que el mercado ha infravalorado las cinco aerolíneas más grandes.

DeNardi ha explicado en repetidas ocasiones que los inversores tienen poca información sobre los miles de millones de dólares que los grandes bancos pagan por estas afiliaciones. En cada llamada o conferencia de inversionista de línea aérea, DeNardi ha instado firmemente a los ejecutivos a dar más detalles sobre los informes.

En muchos sentidos, las tres grandes aerolíneas estadounidenses se han organizado en dos negocios distintos. Está la actividad tradicional, la de jets, que consiste en fijar el precio de los asientos lo más posible, cobrar una tarifa de equipaje y vender algunos alimentos y bebidas sin perder de vista los costos. El otro negocio es la venta de millas, principalmente a los grandes bancos, pero también a compañías que van desde empresas de alquiler de automóviles hasta hoteles y vendedores de revistas.

Este último se ha expandido tanto que representa más de la mitad de todas las ganancias de algunas aerolíneas, incluido American Airlines Group Inc., la más grande del mundo.

Loyalty a big business

 

“Las aerolíneas están ganando más del 50 por ciento [de ingresos] vendiendo millas a una compañía de tarjetas de crédito, lo cual creemos que es un gran negocio del cual participar”, escribió DeNardi el 20 de marzo, aumentando en $ 30 sus precios objetivo en American y United Continental Holdings. ., elevando su pronóstico para Southwest Airlines Inc. en $ 15, y agregando $ 10 para las acciones de Delta Air Lines Inc. Citó la probabilidad de que las aerolíneas comiencen a divulgar más información durante el próximo año o dos. Stifel también mejoró el precio de su acción objetivo para el padre de Alaska Airlines a $ 145. Esa acción cotizaba a $ 93.66 el 30 de marzo. DeNardi argumenta que una mayor transparencia sobre los planes de lealtad también presionaría a los ejecutivos de las aerolíneas para que mejoren aún más las ganancias en su negocio principal, como volar.

Más allá del efectivo, los transportistas obtienen algo más de las tarjetas: estas ofertas siguen siendo lucrativas tanto en los buenos como en los malos tiempos, ya que son inmunes a los ciclos económicos. Eso se debe a la naturaleza adictiva de las millas, un producto dudoso que decenas de millones de estadounidenses, particularmente aquellos que vuelan para sus trabajos, probablemente nunca abandonen.

“En una recesión, ese negocio [bancario] disminuirá, pero debería proporcionar un colchón muy alto a la aerolínea”, dijo DeNardi en una entrevista. “Ese es el verdadero beneficio aquí: habla de protección a la baja para la industria mejor que cualquier otra cosa”.

Los ingresos de las tarjetas de crédito están ligados a un gasto que está separado de la “economía de la aerolínea”, dijo el director ejecutivo estadounidense Doug Parker a DeNardi en enero, en la última llamada de ganancias de la compañía. “Por lo tanto, creo que tiene razón al sugerir que los inversionistas deben hacer todo lo posible para ver y entender el nivel de esos flujos de efectivo y la certeza de ellos”. Parker dijo que los ejecutivos estadounidenses están interesados en proporcionar más detalles, al igual que el CEO de Alaska Air Brad Tilden el 29 de marzo. “¿Por qué no lo tomamos como un desafío?” dijo Tilden. “Puede haber algunas cosas que podamos hacer”.

“Estamos de acuerdo en que es una parte realmente importante de nuestro negocio, y compartimos su opinión de que tal vez sea menospreciado por los inversores”, dijo Andrew Levy, jefe de finanzas de United, a DeNardi en una llamada de ganancias de enero. Aún así, la aerolínea no está lista para revelar sus números de Mileage Plus.

PARTE 2 EN LA PRÓXIMA EDICIÓN

(1.) Estimado por Stifel Financial Corp.